Un concurrent craint que SpaceX d’Elon Musk ne "monopolise" l’espace

GENÈVE (AFP) – Le lancement de milliers de satellites en orbite terrestre basse par SpaceX du milliardaire technologique Elon Musk menace la "monopolisation de facto" de l'espace, a prévenu le chef du concurrent Arianespace, Stéphane Israel.

Le projet de constellation Starlink d'Elon Musk a récemment reçu l'autorisation du régulateur américain, la Federal Communications Commission (FCC), de fournir du haut débit depuis l'espace et de placer des milliers de satellites plus bas que ce qui avait été proposé précédemment, ce qui a provoqué la colère de ses concurrents, dont Amazon.

SpaceX, qui a demandé à la FCC l'autorisation qui s'appliquera à quelque 2 800 satellites, prévoit à terme de couvrir les zones mal connectées et isolées du globe avec une connectivité Internet.

Mais les rivaux affirment que la basse altitude pourrait augmenter le risque de collisions spatiales et d'interférences radio accrues.

"Nous voulons que l'espace reste accessible pour les activités humaines (…) mais nous refusons un espace du Far West. Il est vraiment de notre responsabilité de veiller à ce qu'une orbite basse (moins de 1 000 kilomètres) au-dessus de la Terre soit durable à long terme", a déclaré Israël à un Conférence parrainée par l'ONU à Genève sur les objectifs de développement spatial durable.

Israël a noté que sur plus de 9 000 satellites envoyés en orbite depuis 1957, « SpaceX a déjà déployé 1 677 satellites pour Starlink, ce qui signifie qu'aujourd'hui, sur tous les satellites en fonctionnement, 35 % appartiennent à un seul homme – Elon Musk.

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"Et si vous incluez les satellites de plus de 50 kilogrammes, c'est plus de 50 pour cent."

Il a ajouté que ces dernières années avaient vu plusieurs collisions, dont au moins deux impliquant des satellites Starlink, et a averti que "très rapidement, nous pourrions nous retrouver dans un scénario catastrophique qui rendrait cette orbite impraticable".

Israël a déclaré qu'il y avait également "un risque de monopolisation de facto" pour Starlink en tant que l'une des premières entreprises à mettre en place un tel réseau satellite.

Il a suggéré que c'était "plutôt ce sur quoi notre concurrent mise" en obtenant le feu vert de la FCC.

La FCC a jugé en avril que le déploiement à une altitude inférieure aux 540 à 570 kilomètres initialement proposés "améliorera l'expérience des utilisateurs du service SpaceX, y compris dans les régions polaires souvent mal desservies".

Cela permettrait également de retirer plus rapidement les satellites de l'orbite, ce qui aurait des "effets bénéfiques" en termes de réduction des débris spatiaux, a estimé l'autorité.

Au total, SpaceX a demandé l'autorisation de la FCC pour jusqu'à 42 000 satellites.

Cela a mis la pression sur Arianespace, une joint-venture entre Airbus et la multinationale française Safran, pour augmenter sa propre compétitivité pour les lancements – un marché mondial dont la valeur Fortune Business Insights est estimée à près de 13 milliards de dollars (17 milliards de dollars singapouriens) en 2019, passant à 26 milliards de dollars US d'ici 2027.

L'ambassadeur de France à l'ONU à Genève et organisateur de la conférence François Rivasseau a souligné que l'espace avait un rôle « vital » pour aider au développement durable.

Mais il a également averti que les risques potentiels pourraient soudainement passer de préoccupations marginales à des problèmes mondiaux – citant la pandémie de coronavirus comme précédent.