Lune plus riche en eau qu’on ne le pensait

PARIS (AFP) – Il pourrait y avoir beaucoup plus d'eau sur la Lune qu'on ne le pensait auparavant, selon deux études publiées lundi 26 octobre, évoquant la perspective alléchante que les astronautes des futures missions spatiales pourraient trouver du rafraîchissement – et peut-être même du carburant – sur la lune. surface.

On croyait que la Lune était sèche jusqu'à il y a environ une décennie, lorsqu'une série de découvertes suggéraient que notre voisin céleste le plus proche avait des traces de glace d'eau dans des cratères ombragés en permanence dans ses régions polaires.

Deux nouvelles études publiées lundi dans Nature Astronomy suggèrent que l'eau pourrait être encore plus répandue, y compris la première confirmation qu'elle est présente même dans les zones ensoleillées plus faciles d'accès.

Si cette eau pouvait être extraite, cela pourrait donner aux astronautes se rendant sur la Lune et au-delà un accès à l'eau potable. Ils pourraient même être capables de diviser les molécules pour fabriquer du carburant pour fusée.

Cela intéresse particulièrement la Nasa, qui prévoit une mission humaine sur la Lune en 2024 et souhaite y établir une présence durable d'ici la fin de la décennie pour se préparer à poursuivre son voyage sur Mars.

La nouvelle étude a été en mesure de distinguer "sans ambiguïté" l'empreinte spectrale de l'eau moléculaire dans une zone ensoleillée, a déclaré l'auteur principal Casey Honniball, de l'Institut de géophysique et de planétologie d'Hawaï.

"Si nous trouvons que l'eau est suffisamment abondante à certains endroits, nous pourrons peut-être l'utiliser comme une ressource pour l'exploration humaine", a déclaré à l'AFP Honniball, également post-doctorant au Goddard Space Flight Center de la Nasa.

Des recherches antérieures ont trouvé des indications d'eau sur la surface éclairée par le soleil – mais celles-ci étaient incapables de faire la distinction entre l'eau (H2O) et l'hydroxyle, une molécule composée d'un atome d'hydrogène et d'un atome d'oxygène qui est un nettoyeur de drain commun sur Terre.

En utilisant les données du télescope aéroporté de l'Observatoire stratosphérique pour l'astronomie infrarouge (SOFIA), les chercheurs ont utilisé une longueur d'onde plus précise que celle utilisée auparavant – 6 microns au lieu de 3.

Ils ont trouvé une concentration d'eau d'environ 100 à 400 parties par million au cratère Clavius, l'un des plus grands visibles depuis la Terre.

"Cela équivaut à peu près à une bouteille d'eau de 12 onces (350 millilitres) dans un mètre cube de volume de sol lunaire", a déclaré Honniball lors d'une conférence de presse de la Nasa.

Ce ne sont pas des "flaques d'eau", a-t-elle souligné, mais des molécules éparses qui ne forment ni glace ni eau liquide.

Les chercheurs pensent qu'ils proviennent de vents solaires ou de micro-météorites et pensent qu'ils pourraient être piégés dans des perles de verre ou dans les grains de la surface lunaire pour les protéger de la dure atmosphère.

«Petites ombres»

Dans la deuxième étude, les chercheurs ont examiné les régions polaires de la Lune, où de la glace d'eau a été détectée dans des cratères lunaires qui ne voient jamais la lumière du soleil.

La Nasa en 2009 a trouvé des cristaux d'eau dans un cratère profond près du pôle sud de la Lune.

Mais la nouvelle étude a trouvé des preuves de milliards de micro-cratères qui pourraient chacun bercer une minuscule quantité de glace.

"Si vous vous teniez sur la Lune près de l'un des pôles, vous verriez toute une" galaxie "de petites ombres mouchetées sur la surface", a déclaré l'auteur principal Paul Hayne du Département d'astrophysique de l'Université du Colorado.

«Chacune de ces minuscules ombres – la plupart plus petites qu'une pièce de monnaie – serait extrêmement froide, et la plupart assez froide pour abriter de la glace. «Cette eau pourrait être beaucoup plus répandue sur la Lune qu'on ne le pensait auparavant», a déclaré Hayne.

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Les auteurs disent que cela pourrait signifier qu'environ 40 000 km2 de la surface lunaire ont la capacité de piéger l'eau.

Ils ont pu reconstruire la taille et la distribution de ces petits cratères en utilisant des images haute résolution et des mesures de température lunaire prises à partir de l'orbiteur de reconnaissance lunaire de la Nasa.

Les micro-cratères devraient être aussi froids – environ -160 degrés Celsius – que les plus grands creux lunaires à l'échelle d'un kilomètre, a déclaré Hayne, ajoutant qu'il y en avait "des dizaines de milliards".

Exploration de l'espace lointain

Des échantillons de ces pièges froids pourraient nous en dire plus sur la façon dont la Lune – et même la Terre – a obtenu son eau, a déclaré Hayne, fournissant peut-être des preuves de l'eau fournie par les astéroïdes, les comètes et le vent solaire.

Jacob Bleacher, scientifique en chef de l'exploration pour la Direction des missions d'exploration et d'opérations humaines de la Nasa, a déclaré qu'il était crucial d'en savoir plus sur l'origine de l'eau et son accessibilité.

"L'eau est extrêmement critique pour l'exploration de l'espace lointain. C'est une ressource de valeur directe pour nos astronautes", a-t-il déclaré aux journalistes, ajoutant qu'elle était lourde et donc coûteuse à prendre sur Terre.

«Chaque fois que nous n'avons pas besoin d'emballer de l'eau pour notre voyage, nous avons la possibilité d'emporter d'autres objets utiles avec nous, par exemple des charges utiles pour faire plus de science.