Lune plus riche en eau qu’on ne le pensait

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PARIS (AFP) – Il pourrait y avoir beaucoup plus d'eau sur la Lune qu'on ne le pensait auparavant, selon deux √©tudes publi√©es lundi 26 octobre, √©voquant la perspective all√©chante que les astronautes des futures missions spatiales pourraient trouver du rafra√ģchissement – et peut-√™tre m√™me du carburant – sur la lune. surface.

On croyait que la Lune était sèche jusqu'à il y a environ une décennie, lorsqu'une série de découvertes suggéraient que notre voisin céleste le plus proche avait des traces de glace d'eau dans des cratères ombragés en permanence dans ses régions polaires.

Deux nouvelles études publiées lundi dans Nature Astronomy suggèrent que l'eau pourrait être encore plus répandue, y compris la première confirmation qu'elle est présente même dans les zones ensoleillées plus faciles d'accès.

Si cette eau pouvait être extraite, cela pourrait donner aux astronautes se rendant sur la Lune et au-delà un accès à l'eau potable. Ils pourraient même être capables de diviser les molécules pour fabriquer du carburant pour fusée.

Cela intéresse particulièrement la Nasa, qui prévoit une mission humaine sur la Lune en 2024 et souhaite y établir une présence durable d'ici la fin de la décennie pour se préparer à poursuivre son voyage sur Mars.

La nouvelle √©tude a √©t√© en mesure de distinguer "sans ambigu√Įt√©" l'empreinte spectrale de l'eau mol√©culaire dans une zone ensoleill√©e, a d√©clar√© l'auteur principal Casey Honniball, de l'Institut de g√©ophysique et de plan√©tologie d'Hawa√Į.

"Si nous trouvons que l'eau est suffisamment abondante à certains endroits, nous pourrons peut-être l'utiliser comme une ressource pour l'exploration humaine", a déclaré à l'AFP Honniball, également post-doctorant au Goddard Space Flight Center de la Nasa.

Des recherches antérieures ont trouvé des indications d'eau sur la surface éclairée par le soleil Рmais celles-ci étaient incapables de faire la distinction entre l'eau (H2O) et l'hydroxyle, une molécule composée d'un atome d'hydrogène et d'un atome d'oxygène qui est un nettoyeur de drain commun sur Terre.

En utilisant les données du télescope aéroporté de l'Observatoire stratosphérique pour l'astronomie infrarouge (SOFIA), les chercheurs ont utilisé une longueur d'onde plus précise que celle utilisée auparavant Р6 microns au lieu de 3.

Ils ont trouvé une concentration d'eau d'environ 100 à 400 parties par million au cratère Clavius, l'un des plus grands visibles depuis la Terre.

"Cela équivaut à peu près à une bouteille d'eau de 12 onces (350 millilitres) dans un mètre cube de volume de sol lunaire", a déclaré Honniball lors d'une conférence de presse de la Nasa.

Ce ne sont pas des "flaques d'eau", a-t-elle souligné, mais des molécules éparses qui ne forment ni glace ni eau liquide.

Les chercheurs pensent qu'ils proviennent de vents solaires ou de micro-météorites et pensent qu'ils pourraient être piégés dans des perles de verre ou dans les grains de la surface lunaire pour les protéger de la dure atmosphère.

¬ęPetites ombres¬Ľ

Dans la deuxi√®me √©tude, les chercheurs ont examin√© les r√©gions polaires de la Lune, o√Ļ de la glace d'eau a √©t√© d√©tect√©e dans des crat√®res lunaires qui ne voient jamais la lumi√®re du soleil.

La Nasa en 2009 a trouv√© des cristaux d'eau dans un crat√®re profond pr√®s du p√īle sud de la Lune.

Mais la nouvelle étude a trouvé des preuves de milliards de micro-cratères qui pourraient chacun bercer une minuscule quantité de glace.

"Si vous vous teniez sur la Lune pr√®s de l'un des p√īles, vous verriez toute une" galaxie "de petites ombres mouchet√©es sur la surface", a d√©clar√© l'auteur principal Paul Hayne du D√©partement d'astrophysique de l'Universit√© du Colorado.

¬ęChacune de ces minuscules ombres – la plupart plus petites qu'une pi√®ce de monnaie – serait extr√™mement froide, et la plupart assez froide pour abriter de la glace. ¬ęCette eau pourrait √™tre beaucoup plus r√©pandue sur la Lune qu'on ne le pensait auparavant¬Ľ, a d√©clar√© Hayne.

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Les auteurs disent que cela pourrait signifier qu'environ 40 000 km2 de la surface lunaire ont la capacité de piéger l'eau.

Ils ont pu reconstruire la taille et la distribution de ces petits cratères en utilisant des images haute résolution et des mesures de température lunaire prises à partir de l'orbiteur de reconnaissance lunaire de la Nasa.

Les micro-cratères devraient être aussi froids Рenviron -160 degrés Celsius Рque les plus grands creux lunaires à l'échelle d'un kilomètre, a déclaré Hayne, ajoutant qu'il y en avait "des dizaines de milliards".

Exploration de l'espace lointain

Des √©chantillons de ces pi√®ges froids pourraient nous en dire plus sur la fa√ßon dont la Lune – et m√™me la Terre – a obtenu son eau, a d√©clar√© Hayne, fournissant peut-√™tre des preuves de l'eau fournie par les ast√©ro√Įdes, les com√®tes et le vent solaire.

Jacob Bleacher, scientifique en chef de l'exploration pour la Direction des missions d'exploration et d'opérations humaines de la Nasa, a déclaré qu'il était crucial d'en savoir plus sur l'origine de l'eau et son accessibilité.

"L'eau est extr√™mement critique pour l'exploration de l'espace lointain. C'est une ressource de valeur directe pour nos astronautes", a-t-il d√©clar√© aux journalistes, ajoutant qu'elle √©tait lourde et donc co√Ľteuse √† prendre sur Terre.

¬ęChaque fois que nous n'avons pas besoin d'emballer de l'eau pour notre voyage, nous avons la possibilit√© d'emporter d'autres objets utiles avec nous, par exemple des charges utiles pour faire plus de science.

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