Liban : les « nouveaux pauvres » retirent leurs enfants de l'école privée

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BEYROUTH (AFP) – Mme Roula Mrad voulait donner à ses enfants une longueur d'avance dans la vie avec un enseignement privé, mais la crise économique libanaise l'oblige à les transférer dans le système étatique inférieur aux normes.

"Mes enfants ont toujours été scolarisés dans le privé", a déclaré Mme Mrad, qui travaille au ministère des Finances.

Mais "maintenant, nous ne pouvons plus nous permettre ce privilège", a-t-elle déclaré. Elle n'est que l'une des milliers de parents nouvellement appauvris du pays méditerranéen qui retirent leurs enfants des classes privées parce qu'ils ne peuvent plus payer les frais de scolarité.

Plus de 90 000 étudiants libanais ont déjà été déplacés depuis le début de la crise en 2019, a déclaré le ministère de l'Éducation, qui se prépare pour beaucoup d'autres lorsque les écoles commenceront à rouvrir à partir du 27 septembre.

Depuis 2019, la crise financière du Liban, l'une des pires de la planète depuis les années 1850, a décimé la classe moyenne du pays.

Des familles entières ont vu leurs économies presque disparaître et les salaires chuter à à peine un dixième de leur valeur précédente en dollars.

Selon les Nations Unies, la pauvreté touche désormais plus des trois quarts de la population.

Incapable de faire face aux frais de scolarité privés en constante augmentation, l'année dernière, Mme Mrad a transféré son fils aîné dans un établissement public pour terminer sa dernière année de lycée.

Cette décision a réduit les frais de Rawad, 18 ans, d'environ 3 000 $ US (4 031 $ S) par an à seulement 170 $ US – et soudain, les livres étaient gratuits.

Cette année, son frère Rayan, 14 ans, emboîtera le pas. Mais la famille essaiera désespérément de garder leur plus jeune fille dans le système privé un peu plus longtemps.

M. Sami Makhlouf, un plombier de 55 ans, a déclaré qu'il dépensait l'équivalent de 13 000 $ US par an pour l'enseignement privé de ses quatre enfants.

Mais alors que ses revenus ont chuté l'année dernière, il a été contraint de déraciner toute sa famille d'une banlieue de Beyrouth vers son village natal dans l'est du Liban.

Il a dit que la vie est moins chère dans le village de Qaa, où il a planté un potager et inscrit ses enfants dans une école publique.

"Cette crise a décimé la classe moyenne", a déclaré M. Makhlouf.

"Nous sommes devenus les nouveaux pauvres." La pandémie de coronavirus a aggravé le problème.

Plus d'un million d'enfants au Liban ne sont pas scolarisés depuis l'arrivée de Covid-19 au Liban en février 2020, selon le groupe d'aide Save the Children.

Maintenant, le pays est sur le point de revenir à l'apprentissage en classe à l'échelle nationale, après des mois de lutte pour mettre en œuvre l'apprentissage à distance malgré les pénuries d'essence et les coupures de courant sans fin.

Le ministère de l'Éducation dit qu'il fait de son mieux pour s'adapter.

Avec l'aide internationale, il a fourni des panneaux solaires à 122 écoles et espère en équiper 80 autres bientôt, a déclaré la semaine dernière le ministre intérimaire de l'Éducation, Tarek Majzoub.

Mme Hilda Khoury, qui dirige le département de conseil et d'orientation du ministère, a déclaré que l'afflux de nouveaux étudiants du secteur privé était un "énorme défi".

Mais, a-t-elle ajouté, c'est aussi une "opportunité" pour le système scolaire public, qui accueille déjà plus de 383 000 élèves, de prouver qu'il est apte à la tâche.

Pendant ce temps, les écoles privées augmentent les frais, réduisent les coûts ou même ferment.

Les élèves les plus aisés émigrent avec leurs familles, tandis que ceux dont les parents sont les plus pauvres se dirigent vers des institutions privées moins chères ou des écoles publiques.

Le réseau d'écoles catholiques du pays, qui éduquait 185 000 élèves, en a perdu 9 000 l'année dernière et a été contraint de fermer 14 de ses 321 établissements.

« Si le secteur privé n'est pas soutenu, ce sera la fin de l'éducation de qualité au Liban », a prévenu l'ancien secrétaire général du réseau Boutros Azar.

Le Liban offrait autrefois le quatrième meilleur enseignement des mathématiques et des sciences au monde, selon un rapport du Forum économique mondial de 2016. Le pays est connu depuis longtemps pour ses citoyens bien éduqués et multilingues.

"Mais tout cela pourrait bientôt changer", a déclaré M. Rodolphe Abboud, chef du syndicat des enseignants des écoles privées.

Il a déclaré que quelques milliers des 43 000 membres du syndicat avaient déjà rejoint la fuite des cerveaux du pays.

Mme Lama Tawil, représentante des comités de parents dans les écoles privées du pays, a déclaré que les parents gagnant en livres libanaises pouvaient à peine faire face aux anciens frais de scolarité, sans parler de la hausse des frais de 30% annoncée par certaines écoles privées.

Beaucoup ont déjà émigré en Europe, aux Émirats arabes unis ou à Chypre, a-t-elle déclaré.

"Nous n'avons jamais rien vu de tel", a-t-elle ajouté.

"Même l'éducation, pierre angulaire de notre société, s'effondre."

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