L’équipe d’Oxford prend de l’avance dans la course au vaccin contre les virus

WASHINGTON – Dans la course mondiale pour un vaccin contre le coronavirus, le laboratoire qui sprinte le plus vite est celui de l’université d’Oxford.

La plupart des autres équipes ont dû commencer par de petits essais cliniques sur quelques centaines de participants pour démontrer leur innocuité.

Mais les scientifiques de l’Institut Jenner de l’université britannique avaient une longueur d’avance sur un vaccin, ayant prouvé lors d’essais précédents que des inoculations similaires – dont une l’année dernière contre un coronavirus antérieur – étaient inoffensives pour l’homme.

Cela leur a permis de faire un bond en avant et de programmer des tests de leur vaccin anti-virus sur plus de 6 000 personnes d’ici la fin du mois prochain, en espérant montrer non seulement qu’il est sûr mais aussi qu’il fonctionne.

Les scientifiques d’Oxford disent maintenant qu’avec une approbation d’urgence des autorités de réglementation, les premières doses de leur vaccin pourraient être disponibles d’ici septembre – au moins plusieurs mois avant les autres efforts annoncés – si celui-ci s’avère efficace.

Maintenant, ils ont reçu des nouvelles prometteuses suggérant que cela pourrait être le cas.

Le mois dernier, des scientifiques du laboratoire des montagnes Rocheuses de l’Institut national de la santé des États-Unis [US National Institutes of Health] dans le Montana ont inoculé à six macaques rhésus des doses uniques du vaccin d’Oxford. Les animaux ont ensuite été exposés à de fortes quantités du virus à l’origine de la pandémie – une exposition qui avait régulièrement rendu malades d’autres singes dans le laboratoire. Mais plus de 28 jours plus tard, ils étaient tous les six en bonne santé, a déclaré le Dr Vincent Munster, le chercheur qui a effectué le test.

« Le macaque rhésus est à peu près ce qui se rapproche le plus de l’homme », a déclaré le Dr Munster, notant que les scientifiques étaient encore en train d’analyser le résultat. Il a déclaré qu’il comptait le partager avec d’autres scientifiques la semaine prochaine et le soumettre ensuite à une revue évaluée par des pairs.

Cependant, l’immunité chez les singes ne garantit pas qu’un vaccin offrira le même degré de protection aux humains. Une société chinoise qui a récemment commencé un essai clinique avec 144 participants, SinoVac, a également déclaré que son vaccin était efficace chez les macaques rhésus. Mais avec les dizaines d’efforts actuellement en cours pour trouver un vaccin, les résultats des singes sont la dernière indication que l’entreprise accélérée d’Oxford est en train de devenir un indicateur.

« C’est un programme clinique très, très rapide », a déclaré le Dr Emilio Emini, directeur du programme de vaccination de la Fondation Bill et Melinda Gates, qui apporte un soutien financier à de nombreux efforts concurrents.

Il est impossible de savoir quel vaccin potentiel sera le plus efficace tant que les données des essais cliniques ne sont pas disponibles.

Plus d’un vaccin serait nécessaire dans tous les cas, a fait valoir le Dr Emini. Certains peuvent fonctionner plus efficacement que d’autres dans des groupes comme les enfants ou les personnes âgées, ou à des coûts et des dosages différents. Le fait d’avoir plus d’une variété de vaccin en production permettra également d’éviter les goulets d’étranglement dans la fabrication, a-t-il déclaré.

L’effort d’Oxford contre le coronavirus utilise une technologie qui se concentre sur la modification du code génétique d’un virus familial. Un vaccin classique utilise une version affaiblie d’un virus pour déclencher une réponse immunitaire.

Mais dans la technologie utilisée par l’institut, un virus différent est modifié d’abord pour neutraliser ses effets, puis pour qu’il imite celui que les scientifiques cherchent à arrêter – dans ce cas, le virus qui cause le Covid-19. Injecté dans l’organisme, l’imposteur inoffensif peut inciter le système immunitaire à combattre et à tuer le virus ciblé, ce qui lui assure une protection.

Le professeur Adrian Hill, directeur de l’Institut Jenner, est l’un des cinq chercheurs impliqués dans cet effort. Il travaille avec cette technologie depuis des décennies pour essayer de modifier un virus respiratoire présent chez les chimpanzés afin de provoquer une réponse immunitaire humaine contre la malaria et d’autres maladies.

Au cours des 20 dernières années, l’institut a mené plus de 70 essais cliniques de vaccins potentiels contre le parasite qui cause la malaria. Aucune n’a encore donné lieu à une inoculation réussie.

Une collègue de longue date, le professeur Sarah Gilbert, 58 ans, a modifié le même virus de chimpanzé pour fabriquer un vaccin contre un coronavirus antérieur qui cause le syndrome respiratoire du Moyen-Orient. Après qu’un essai clinique en Grande-Bretagne ait démontré son innocuité, un autre test a débuté en décembre en Arabie Saoudite, où les épidémies de cette maladie mortelle sont encore fréquentes.

Lorsqu’elle a appris en janvier que des scientifiques chinois avaient identifié le code génétique d’un mystérieux virus à Wuhan, elle a pensé qu’elle pourrait avoir une chance de prouver la rapidité et la polyvalence de leur approche. Nous nous sommes dit : « Eh bien, devrions-nous essayer ? », se rappelle-t-elle. « Ce sera un petit projet de laboratoire, et nous publierons un article. » Ce n’est pas resté longtemps un « petit projet de laboratoire ».

Les donateurs dépensent des dizaines de millions de dollars pour lancer le processus de fabrication dans des installations en Grande-Bretagne et aux Pays-Bas, a déclaré un médecin supervisant la production de vaccins.

La semaine dernière, l’institut a commencé un essai clinique de phase I impliquant 1 100 personnes. Le mois prochain, il commencera un essai combiné de phase II et de phase III impliquant 5 000 personnes supplémentaires. Contrairement à tout autre projet de vaccin actuellement en cours, cet essai est conçu pour prouver l’efficacité aussi bien que la sécurité.

NYTIMES