L'Arabie saoudite accueille des pèlerins vaccinés pour un deuxième haj réduit

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RIYAD (AFP) – L'Arabie saoudite accueillera un autre haj réduit à partir de samedi 17 juillet, avec seulement les résidents entièrement vaccinés contre le coronavirus autorisés et les pèlerins musulmans d'outre-mer interdits pour une deuxième année.

Le royaume cherche à répéter le succès de l'année dernière qui n'a vu aucune épidémie de virus au cours du rituel musulman de cinq jours.

Il permet à 60 000 résidents d'Arabie saoudite de participer, plus que l'année dernière mais considérablement moins qu'en temps normal. Les gens commenceront à arriver le samedi, un jour avant le début des rites.

En 2019, quelque 2,5 millions de musulmans du monde entier ont participé au haj annuel – un pilier clé de l'islam qui est un must pour les musulmans valides au moins une fois dans leur vie.

Plus tôt ce mois-ci, le ministère du haj a déclaré qu'il travaillait sur les "plus hauts niveaux de précautions sanitaires" à la lumière de la pandémie et de l'émergence de nouvelles variantes.

Choisi parmi plus de 558 000 candidats via un système de vérification en ligne, l'événement est réservé à ceux qui ont été entièrement vaccinés et sont âgés de 18 à 65 ans sans maladie chronique, a-t-il déclaré.

Le pèlerinage, qui rassemble généralement de grandes foules dans des sites religieux encombrés, est potentiellement un super-propagateur du virus.

Outre des mesures strictes de distanciation sociale, le ministère a annoncé qu'il introduirait une "carte de haj intelligente" pour permettre un accès sans contact aux camps, hôtels et bus pour transporter les pèlerins autour des sites religieux.

Le système de cartes aiderait également à retrouver les pèlerins disparus, a-t-il ajouté.

Les autorités ont déployé des robots en noir et blanc pour distribuer des bouteilles d'eau sacrée de la source de Zamzam dans la Grande Mosquée de La Mecque, construite autour de la Kaaba, la structure cubique noire vers laquelle prient les musulmans du monde entier.

La pierre noire vénérée de la Kaaba – qu'il est d'usage mais pas obligatoire de toucher pendant le pèlerinage – devrait être tenue hors de portée.

« La frustration grandit »

L'Arabie saoudite a enregistré jusqu'à présent plus de 503 000 infections à coronavirus, dont plus de 8 000 décès.

Plus de 20 millions de doses de vaccin contre le coronavirus ont été administrées dans le pays de plus de 34 millions de personnes.

Le haj s'est déroulé l'année dernière à la plus petite échelle de l'histoire moderne, les autorités ayant initialement déclaré que seulement 1 000 pèlerins étaient autorisés, mais les médias locaux ont déclaré que jusqu'à 10 000 y avaient participé.

Aucune infection n'a été signalée car les autorités ont mis en place plusieurs établissements de santé, des cliniques mobiles et des ambulances pour accueillir les pèlerins, qui ont été emmenés sur les sites religieux en petits lots.

Ils ont également reçu des kits d'agrément comprenant des cailloux stérilisés pour le rituel de "lapidation de Satan", des désinfectants, des masques, un tapis de prière et un ihram, le vêtement de haj blanc traditionnel sans couture, fabriqué à partir d'un matériau résistant aux bactéries.

L'accueil du haj est une question de prestige pour les dirigeants saoudiens, pour qui la garde des sites les plus saints de l'Islam est leur source la plus puissante de légitimité politique.

Mais, interdire les pèlerins d'outre-mer a provoqué du ressentiment et de l'angoisse parmi les musulmans du monde entier, qui économisent généralement des années pour participer.

"Le gouvernement saoudien veut jouer la carte de la sécurité en interdisant les pèlerins étrangers pour la deuxième année consécutive", a déclaré à l'AFP M. Umar Karim, chercheur invité au Royal United Services Institute de Grande-Bretagne.

« Mais la frustration grandit dans le monde musulman, ce qui pourrait soulever des questions sur le rôle du royaume en tant que gardien des mosquées saintes et entraîner une réduction de son soft power religieux.

"Cela signifie également un désastre pour l'économie du haj dans le monde entier."

« Pèse sur la récupération »

Les pèlerinages du haj et de la umra toute l'année sont généralement une source de revenus clé pour le royaume, sans parler des compagnies aériennes et des agences de voyages.

En temps normal, ils engrangent ensemble quelque 12 milliards de dollars américains (16 milliards de dollars singapouriens) par an, ce qui maintient l'économie à la Mecque.

Mais la réduction des rituels, qui se déroulera jusqu'à mardi, le premier jour des vacances post-Ramadan, a touché les revenus du gouvernement et mis à mal les entreprises qui soutiennent des centaines de milliers d'emplois dans la ville sainte, des agents de voyages aux barbiers de rue et aux boutiques de souvenirs.

La Mecque a connu un boom de la construction ces dernières années qui a ajouté des centres commerciaux, des appartements et des hôtels de luxe, certains offrant des vues spectaculaires sur la Kaaba sacrée.

Mais la plupart des locaux ont vu moins de clients depuis la pandémie.

"La confirmation du gouvernement saoudien que le pèlerinage du haj sera extrêmement limité cette année pèsera sur la reprise économique du royaume", a déclaré Capital Economics, un cabinet de conseil en recherche.

"Le gouvernement craint clairement qu'un haj plus important puisse déclencher une augmentation des cas de Covid-19 et éventuellement risquer d'importer de nouvelles variantes de virus, ce qui pourrait les obliger à resserrer les restrictions qui nuisent à l'économie."

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