La révolution des tests DIY qui survivra à la pandémie de Covid-19

La révolution des tests DIY qui survivra à la pandémie de Covid-19

LONDRES (FINANCIAL TIMES) – Imaginez la scène : nous sommes en 2023, tout le monde dans le nord-ouest de Londres se réveille avec un texte leur disant qu'il y a des niveaux élevés de grippe et de norovirus dans leur région, ainsi qu'une épidémie de Covid-19. Vous vous sentez un peu mal. Vous vous dirigez vers votre armoire de salle de bain et faites un test à domicile qui peut vous dire si vous avez Covid-19, une grippe ou peut-être simplement un rhume.

"L'ancien monde était vous pensiez" eh bien, mieux vaut aller travailler "et à la fin de la journée, vous avez infecté 20 personnes", a déclaré le Dr John Bell, professeur de médecine Regius à l'Université d'Oxford, qui a dirigé le déploiement généralisé en Grande-Bretagne de ce que l'on appelle les « dispositifs à flux latéral », qui peuvent être utilisés à la maison et donner des résultats de test en 20 minutes.

"Mais maintenant, il existe un nouveau monde où vous pouvez tester pour voir si vous êtes contagieux et vous assurer de ne pas le transmettre."

La pandémie a transformé le visage du diagnostic, introduisant les tests à domicile d'une manière que de nombreux responsables de la santé publique n'auraient jamais imaginée possible.

Les ministres et les scientifiques commencent à se concentrer sur le type d'appareil de test qui doit être mis en place au fur et à mesure que la pandémie reflue – et beaucoup espèrent que les tests à faire soi-même fourniront l'épine dorsale d'une révolution post-coronavirus dans le diagnostic.

Alors que les énormes dépenses publiques – environ 19 milliards de livres sterling (35,6 milliards de dollars singapouriens) ont été dépensées jusqu'à présent pour toutes les formes de tests Covid-19 en Angleterre seulement – ne peuvent pas continuer, un système sera nécessaire pour détecter rapidement de nouvelles épidémies et identifier de nouvelles variantes .

Il existe également une demande énorme pour des outils capables de faire la distinction entre Covid-19, la grippe et un rhume – afin qu'un reniflement hivernal ne conduise pas à une période d'auto-isolement forcé.

Dans le même temps, les scientifiques à l'origine des tests génomiques de classe mondiale de la Grande-Bretagne, qui se sont rapidement développés pendant la pandémie, recherchent des moyens d'appliquer les capacités à des menaces nouvelles et différentes pour la santé.

Compte tenu des ressources que la Grande-Bretagne a consacrées aux tests pendant la pandémie, l'investissement dans les tests à domicile sera surveillé de près dans le monde entier.

"Il est généralement admis que nous avons fait une décennie de progrès en l'espace d'un an", a déclaré le professeur Chris Molloy, directeur général sortant de Medicines Discovery Catapult – une organisation à but non lucratif financée par le gouvernement. Le professeur Molloy a mis en place et dirigé le réseau britannique d'énormes laboratoires d'essais pop-up, surnommés "Lighthouse Labs".

"Le diagnostic a toujours été considéré comme un parent pauvre des médicaments et des soins de santé … mais maintenant, les gens sont prêts à les utiliser à la maison et au travail et à changer leur comportement en fonction du résultat."

Pourtant, même après les énormes investissements de l'année écoulée et les grands espoirs dans le domaine, des questions fondamentales subsistent quant à l'efficacité de base de certains des tests à emporter.

"Nous sommes dans cet état ridicule où les gens sont invités à se tester deux fois par semaine avec un test qui n'est vraiment pas fiable", a déclaré le Dr Will Irving, professeur de virologie à l'Université de Nottingham, faisant référence aux dispositifs à flux latéral.

"Si vous obtenez un résultat négatif, cela ne signifie pas que vous ne l'avez pas, si vous obtenez un résultat positif, cela ne signifie pas que vous l'avez."

L'héritage de l'infrastructure de test

Après des mois de sous-approvisionnement, de retards et de quelques erreurs chaotiques, en décembre de l'année dernière, la Grande-Bretagne était en mesure de se vanter de l'une des capacités de test les plus élevées du monde développé.

À son apogée en janvier, il avait les ressources nécessaires pour exécuter plus de 800 000 tests de réaction en chaîne par polymérase (PCR) de référence par jour, contre seulement 2 000 en février 2020. Bien que très précis, ils prennent jusqu'à 24 heures pour fournir résultats car ils doivent être traités en laboratoire.

Avec des taux d'infection inférieurs en Grande-Bretagne en partie à cause de la campagne de vaccination – même avec la nouvelle variante identifiée pour la première fois en Inde – une grande partie des investissements cette année est consacrée à l'achat et à la distribution de dispositifs à flux latéral.

La Grande-Bretagne a mené la charge en déployant cet instrument de diagnostic, en engageant des milliards de livres et en les offrant gratuitement à chaque membre du public pour des tests deux fois par semaine.

Comme l'a dit un responsable du gouvernement, "ils déplacent essentiellement tout le reste où ils le peuvent", ajoutant que la Grande-Bretagne effectue actuellement environ 25 millions de tests de dispositifs d'écoulement latéral par semaine.

La généralisation de ces tests à l'avenir dépendra de leur capacité à dépister plusieurs agents pathogènes en même temps à partir d'un seul échantillon.

Bien que ces soi-disant « tests multiplex » existent déjà dans les tests PCR traités en laboratoire, il reste encore du travail à faire pour développer des évaluations rapides qui peuvent faire la même chose. Des diagnostics de ce type seront cruciaux lorsque la grippe sortira de l'ombre où elle était confinée par les restrictions sociales en 2020, selon les experts.

"La saison de la grippe reviendra probablement pour mordre avec une vengeance parce que le système immunitaire de tout le monde n'a pas été amorcé", a déclaré le responsable du NHS Test and Trace.

"Si vous pouviez distinguer très tôt s'il s'agit de Covid ou de grippe, ce serait une amélioration massive, ce doit donc être la prochaine frontière", a déclaré M. Axel Heitmueller, qui était directeur de la stratégie et de l'innovation chez NHS Test and Trace jusqu'à récemment.

Mais les scientifiques continuent de se battre pour l'exactitude des tests à emporter. En 2020, le débat s'est concentré sur la question de savoir si ces appareils ont raté une grande partie des cas, certaines études indiquant qu'ils n'ont détecté qu'entre 40 et 60 % des infections actives.

Les partisans rétorquent qu'ils sont bons pour détecter lorsque les individus sont réellement "infectieux", plutôt que les périodes pré et post-infectieuses que les tests PCR peuvent également identifier.

Au cours des derniers mois, alors que la prévalence de Covid-19 a diminué, l'attention s'est portée sur la question de savoir si ces tests indiquent également aux personnes qu'elles ont la maladie alors qu'elles ne l'ont pas – connues sous le nom de « faux positifs ».

Les experts en dépistage ont exprimé leur inquiétude quant au fait que la grande majorité des résultats positifs donnés par les tests dans les zones où la prévalence du virus est faible sont susceptibles d'être inexactes.

"Dans aucune autre situation, vous ne pourriez introduire une technologie de santé ou un médicament sans faire une analyse économique de la santé", a déclaré le Dr Irving de l'université de Nottingham. "Cela pourrait coûter 1 million de livres sterling par cas évité – non seulement cela n'est jamais calculé, mais aucune autre alternative n'est non plus."

Mais le gouvernement n'a jusqu'à présent fait aucune indication qu'il annulerait l'utilisation de ces appareils, et a plutôt essayé désespérément de consolider l'approvisionnement intérieur.

Au cours des premiers mois de la pandémie, il a décrit un plan ambitieux visant à créer et à renforcer une industrie nationale du diagnostic pour les tests rapides, et le UK Rapid Testing Consortium (UK RTC) au nom optimiste est né.

Malgré ces plans, le gouvernement s'est fortement appuyé sur une société américaine à capitaux privés appelée Innova pour soutenir sa vision de test. La société californienne a fourni plus d'un milliard de tests, d'une valeur de plus de 3 milliards de livres sterling, à la Grande-Bretagne, qui est son plus grand marché pour les dispositifs à flux latéral.

Innova a récemment déclaré au FT qu'elle commencerait à fabriquer des millions de tests par jour au Pays de Galles à partir de juillet 2021. Le RTC britannique a également renforcé sa capacité de produire deux millions de dispositifs à flux latéral par jour, mais cela n'est pas encore pleinement utilisé.

Le professeur Molloy, qui a dirigé le RTC britannique pendant plusieurs mois, a déclaré que les critiques de la vitesse du programme devaient adopter un "récit plus long".

Une fois que le consortium sera opérationnel à pleine capacité, la Grande-Bretagne sera "plus de 20 fois amplifiée dans notre capacité à produire un flux latéral", a-t-il déclaré.

Ces appareils seront utilisés pour tester le Covid-19 pendant des années, a-t-il ajouté, ainsi que plusieurs autres maladies contre lesquelles la Grande-Bretagne « entrera en guerre » pour lutter contre l'arriéré de soins médicaux qui s'est accumulé au cours des 15 derniers mois.

Mais alors que les plans prolifèrent pour améliorer la production nationale, l'une des questions auxquelles Test and Trace se débat depuis six mois est de savoir combien de temps le contribuable va payer la facture du déploiement de cette technologie.

"Ce qui est vraiment contesté et pas du tout réglé, c'est dans quelle mesure les tests d'événements, les tests dans les écoles – les LFD (dispositifs à flux latéral) distribués comme des confettis – combien de cela va continuer à partir de l'été et au-delà ?" a demandé le responsable Track and Trace.

Le gouvernement s'engage à offrir ces tests gratuitement aux autorités locales et aux lieux de travail jusqu'à au moins fin juin.

Mais les individus doivent acheter le leur pour voyager et l'objectif est de pousser la balance plus loin dans cette direction. Le gouvernement cherche à "établir un marché privé efficace pour les tests", dans le but ultime d'utiliser les diagnostics pour devenir une "alternative viable à l'auto-isolement pour les contacts des personnes infectées".

Le ministère de la Santé et des Affaires sociales a déclaré dans un communiqué qu'"avec environ une personne sur trois ne présentant aucun symptôme, des tests réguliers jouent déjà un rôle essentiel dans le contrôle du virus à la réouverture de la société, y compris des variantes préoccupantes".

Tester les limites de l'innovation

Alors que le débat sur les tests à domicile fait rage, les chercheurs du monde universitaire et de l'industrie sont également occupés à travailler sur la prochaine génération de solutions de test pour Covid-19 et au-delà.

Les abeilles et les chiens renifleurs sont entraînés à sentir Covid-19 avec un niveau de précision remarquablement élevé. Des chercheurs de Durham et de la London School of Hygiene and Tropical Medicine ont découvert que les chiens dressés pourraient être plus efficaces pour contenir la propagation de Covid-19 que la plupart des dispositifs à flux latéral.

Les universitaires ont également développé une méthode utilisant une technologie appelée spectrométrie de masse qui peut donner le profil moléculaire d'un échantillon viral et peut déterminer avec précision si une personne est infectée par Sars-Cov-2 pour aussi peu que 10 £ par test.

Il peut être modifié pour ajouter la détection de la grippe ou de tout autre virus pour une fraction d'un centime par test, ont déclaré des chercheurs de l'Université de Manchester et de Waters Corporation, une société américaine d'instruments de laboratoire.

L'Allemagne, en revanche, avait au départ une solide industrie du diagnostic régionalisée, axée presque exclusivement sur les tests PCR, ce qui lui a permis d'offrir des tests cohérents et rapides au public tout au long de la première vague de la pandémie – à l'envie du reste de la population. monde.

"L'Allemagne a joué un merveilleux concerto pour piano, ils avaient un instrument, mais ils l'ont magnifiquement joué", a déclaré M. Heitmueller. "Maintenant, le Royaume-Uni est dans une position plus forte et "l'orchestre" se rassemble. L'Allemagne a du mal à innover."

L'innovation britannique est particulièrement visible dans le domaine célèbre dans lequel les ordinateurs sont utilisés pour décomposer et transcrire la séquence génétique exacte d'un organisme – connu sous le nom de séquençage génomique.

Née des découvertes génétiques révolutionnaires de la Grande-Bretagne au siècle dernier – y compris les travaux de Rosalind Franklin, James Watson et Francis Crick sur la double hélice – la Grande-Bretagne possède désormais la capacité de séquençage génomique la plus avancée au monde.

Début mars 2020, consciente de ce qui pourrait se passer au cours de la pandémie, la professeure Sharon Peacock, professeure de santé publique et de microbiologie à l'université de Cambridge, a envoyé un e-mail à cinq collègues en disant : « Pouvez-vous m'appeler, s'il vous plaît ? ».

En quelques semaines, elle avait constitué un consortium des principaux chercheurs en génomique du pays et a depuis obtenu un financement d'environ 32 millions de livres sterling pour cartographier le génome de Sars-Cov-2 au fur et à mesure qu'il se propage à travers la Grande-Bretagne.

Le consortium Cog-UK, composé de 16 laboratoires, a contribué à augmenter le nombre de séquençages effectués en Grande-Bretagne de 50 000 génomes par an à plus de 30 000 par semaine.

"Voici une technologie qui était absolument prête à faire une grande différence", a déclaré le professeur Peacock. "Mais l'échelle et l'ampleur du changement au cours de l'année écoulée ont été extraordinaires."

Ce travail de surveillance génomique continuera d'être essentiel pour déterminer les changements dans la gravité du virus et l'efficacité des vaccins.

"Tant que la vaccination est requise, vous aurez besoin d'un certain niveau de séquençage", a déclaré le professeur Peacock.

Une fois la pandémie terminée, les principaux experts espèrent surfer sur la vague d'enthousiasme du public pour la technologie pour l'appliquer à d'autres défis médicaux.

Le professeur Peacock a souligné son ambition d'utiliser le séquençage pour détecter plus rapidement les changements dans les souches grippales et adapter les vaccins aux variantes en circulation chaque année, ainsi que pour détecter de nouvelles maladies dans les eaux usées et suivre la résistance aux antimicrobiens (RAM).

« Nous sommes déjà en train de séquencer les eaux usées pour Covid-19 – pourrions-nous faire de même pour la RAM ? » elle a demandé. "C'est la première fois que nous, en tant que nation ou en tant que monde, pensons à un séquençage comme celui-ci de manière proactive pour obtenir des informations."

La majorité des machines de séquençage génomique dans le monde utilisent de grandes quantités de puissance informatique et prennent plusieurs jours pour lire un génome entier, mais une nouvelle technologie fait son apparition, ce qui rend le processus beaucoup moins lourd.

La société britannique Oxford Nanopore a développé des appareils portables capables de lire une séquence virale entière en quelques heures et ont été largement utilisés par les autorités britanniques pour suivre l'évolution du génome Sars-Cov-2.

"Quand vous êtes en guerre, le cycle de l'innovation s'accélère", a déclaré M. Gordon Sanghera, directeur général d'Oxford Nanopore.

Il y a aussi le domaine en pleine croissance de la "pharmacogénomique" où les scientifiques étudient le génome humain – toutes les 3 milliards de lettres – pour déterminer si les gens ont une prédisposition aux effets indésirables de certains médicaments.

Des échantillons de sang d'individus qui ont souffert de graves caillots sanguins après avoir reçu le vaccin Oxford / AstraZeneca ont été envoyés pour analyse à Genomics England, un organisme gouvernemental. Si un fil conducteur génétique commun peut être trouvé, ceux ayant les mêmes caractéristiques pourraient se voir proposer une alternative, réduisant considérablement les risques associés au vaccin.

Mais alors que Covid-19 montre des signes provisoires de ralentissement de sa propagation dans les pays où les niveaux de vaccination sont élevés, de nombreux acteurs du monde du diagnostic se demandent si le même niveau d'innovation et d'investissement sera appliqué aux maladies qui n'ont pas été diagnostiquées pendant la pandémie.

"Ce qui m'inquiète, c'est l'urgence sanitaire massive qui se profile", a déclaré Heitmueller, qui a repris ses fonctions de directeur général d'Imperial College Health Partners. "Nous allons avoir un arriéré massif – pour les cancers comme l'intestin, le sein et le poumon – et nous devons appliquer la même agilité pour les identifier et les diagnostiquer."

Il ajoute : « Serons-nous prêts à prendre le même genre de risques (que ceux pris pendant la pandémie) pour investir dans les nouvelles technologies ? ».

Grégoire

38 ans, séparé et papa d’un petit garçon nommé Nathan je suis un journaliste de presse écrite, fortement orienté vers l’humain, l'économie et la Chine. Je suis titulaire de la carte de presse 109543, depuis 2008.

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