Des scientifiques perplexes recherchent les raisons des faibles taux de mortalité en Afrique dus à la pandémie de coronavirus

Des scientifiques perplexes recherchent les raisons des faibles taux de mortalité en Afrique dus à la pandémie de coronavirus

JOHANNESBURG (REUTERS) – Les systèmes de santé publique surchargés de l'Afrique, le manque d'installations de test et les bidonvilles surpeuplés avaient des experts prédisant une catastrophe lorsque Covid-19 a frappé le continent en février.

Le nouveau coronavirus faisait déjà des ravages dans les pays riches d'Asie et d'Europe, et une agence des Nations Unies a déclaré en avril que, même avec des mesures de distanciation sociale, le virus pourrait tuer 300000 Africains cette année.

En mai, l'Organisation mondiale de la santé (OMS) a averti que 190 000 personnes sur le continent pourraient mourir si les mesures d'endiguement échouaient. Pourtant, alors que le monde marque 1 million de décès liés à Covid-19, l'Afrique fait beaucoup mieux que prévu, avec un pourcentage de décès inférieur à celui des autres continents.

Le nombre de cas de décès sur le continent s'élève à 2,4%, avec environ 35000 décès parmi les plus de 1,4 million de personnes déclarées infectées par Covid-19, selon les données de Reuters à la fin de lundi (28 septembre).

En Amérique du Nord, il est de 2,9% et en Europe de 4,5%. Des pays durement touchés tels que l'Italie et la Grande-Bretagne ont enregistré un nombre de décès de 11,6% et 9,0% respectivement, contre 1,6% pour l'Éthiopie, 1,9% pour le Nigéria et 2,4% pour l'Afrique du Sud, le pays le plus touché du continent.

Les hôpitaux de nombreux pays africains affirment que les taux d'admission de Covid-19 sont en baisse.

"Sur la base de ce que nous avons vu jusqu'à présent, il est peu probable que nous voyons quoi que ce soit à l'échelle que nous voyons en Europe – à la fois en termes d'infections et de mortalité", a déclaré le Dr Rashida Ferrand, une London School of Hygiene and Tropical. Professeur de médecine travaillant au groupe d'hôpitaux de Parirenyatwa dans la capitale zimbabwéenne Harare.

Les experts disent que certains décès de Covid-19 en Afrique sont probablement manqués. Les taux de dépistage sur le continent d'environ 1,3 milliard de personnes sont parmi les plus bas au monde, et de nombreux décès de tous types ne sont pas enregistrés.

L'Afrique du Sud a enregistré quelque 17 000 décès supplémentaires de causes naturelles entre le début mai et la mi-juillet, soit 59% de plus que ce à quoi on pouvait normalement s'attendre, selon un rapport de juillet du Conseil sud-africain de la recherche médicale.

Selon les chercheurs, le nombre de morts de Covid-19 pourrait être considérablement plus élevé que le chiffre officiel, actuellement supérieur à 16000.

Même ainsi, il est largement admis que les taux de mortalité liés à Covid-19 n'ont pas été aussi mauvais que prévu.

Pourquoi? Les scientifiques et les experts en santé publique citent un certain nombre de facteurs possibles, notamment la jeunesse du continent et les leçons tirées des précédentes épidémies.

Les gouvernements africains ont également eu un temps précieux pour se préparer en raison de l'isolement relatif de bon nombre de leurs citoyens des aéroports et d'autres endroits où ils pourraient entrer en contact avec des voyageurs du monde entier.

Certains scientifiques explorent également la possibilité qu'un vaccin antituberculeux administré systématiquement aux enfants de nombreux pays africains puisse contribuer à réduire les décès dus au Covid-19.

Une autre théorie à l'étude est de savoir si une exposition antérieure à d'autres coronavirus, y compris ceux qui causent le rhume, a fourni un certain degré de résistance dans certaines des communautés qui étaient autrefois considérées comme les plus vulnérables.

"Il existe de nombreuses preuves circonstancielles", a déclaré à Reuters le Dr Salim Abdool Karim, un spécialiste sud-africain des maladies infectieuses qui a conseillé le gouvernement sur Covid-19, "mais il n'y a pas d'arme à feu".

LEÇONS APPRISES

Le virus a frappé l'Afrique plus tard que les autres continents, donnant au personnel médical le temps de mettre en place des hôpitaux de campagne, de se procurer de l'oxygène et des ventilateurs, et d'apprendre des améliorations des traitements ailleurs.

«Nous avons eu le don de temps», a déclaré le Dr Thumbi Mwangi, chercheur principal à l'Institut des maladies tropicales et infectieuses de l'Université de Nairobi. "Nous avons eu une préparation que d'autres n'ont pas."

L'une des raisons pourrait être que les voyages internationaux sont limités dans de nombreux pays africains et que les voyages nationaux peuvent être plus difficiles que sur d'autres continents, a déclaré jeudi le Dr Matshidiso Moeti, directeur régional de l'OMS pour l'Afrique, lors d'une conférence de presse.

Les gouvernements du continent ont également combattu des maladies infectieuses mortelles telles qu'Ebola, qui a tué plus de 11 000 personnes en Afrique de l'Ouest en 2013-16. Les responsables ont donc remarqué que le nouveau coronavirus a commencé à se propager rapidement dans le monde au début de cette année.

De nombreux pays africains n'ont pas tardé à introduire le contrôle dans les aéroports, à suspendre les vols en provenance des pays fortement touchés et à appliquer des mesures de distanciation sociale et le port de masques.

Moins d'une semaine après que le Kenya a signalé son premier cas, les écoles ont été fermées, les voyageurs entrants ont dû se soumettre à une quarantaine obligatoire et les grands rassemblements ont été interdits.

Le Nigéria, la nation la plus peuplée d'Afrique, a imposé une interdiction des voyages interétatiques et un couvre-feu. Beaucoup de ses frontières terrestres étaient déjà fermées depuis août 2019 pour réduire la contrebande, ce qui a également contribué à lutter contre la pandémie.

L'Afrique du Sud a introduit l'un des verrouillages les plus difficiles au monde à la fin du mois de mars, alors que le pays n'avait confirmé que 400 cas.

"L'Afrique a abattu le marteau plus tôt en termes de verrouillage des coronavirus", a déclaré M. Tim Bromfield, directeur régional pour l'Afrique de l'Est et australe au Tony Blair Institute for Global Change, un groupe de réflexion basé au Royaume-Uni.

Les experts soulignent également la démographie du continent.

La recherche a montré que le risque de développer un Covid-19 sévère augmente avec l'âge.

Un rapport des Nations Unies de 2019 indiquait que 62% de la population de l'Afrique subsaharienne avait moins de 25 ans et seulement 3% 65 ans ou plus. Dans la région Europe et Amérique du Nord de l'ONU, 28% avaient moins de 25 ans et 18% avaient 65 ans et plus.

Le Dr Chikwe Ihekweazu, directeur général du Nigeria Center for Disease Control, a attribué le taux de mortalité par cas relativement bas de son pays en partie au fait que la majorité des patients avaient entre 31 et 40 ans.

PROTECTION CROISÉE?

Des scientifiques de plusieurs pays, dont l'Afrique du Sud, testent si le vaccin centenaire Bacille Calmette-Guérin (BCG), largement utilisé sur le continent contre la tuberculose, offre un degré de protection croisée.

Il a été démontré que les vaccins BCG protègent contre d'autres maladies respiratoires virales, et une étude publiée dans la revue scientifique Proceedings of the National Academy of Sciences en juillet a révélé que les pays ayant des taux de vaccination plus élevés contre la tuberculose avaient des taux de mortalité de pointe inférieurs à Covid-19.

Des études ont également commencé en Afrique du Sud et au Zimbabwe pour évaluer l'impact d'une exposition passée à d'autres coronavirus.

Plus de la moitié de la population urbaine africaine est concentrée dans des bidonvilles, où l'accès à l'eau pour se laver les mains est rare et où la distance physique est presque impossible.

Les maladies se propagent rapidement dans de telles conditions, mais certains scientifiques se demandent si cela a pu être une aubaine inattendue dans ce cas. Il existe des preuves que les cellules T développées par le système immunitaire du corps après une exposition à d'autres coronavirus du rhume communs pourraient aider à combattre Covid-19.

"Je dirais que c'est au moins une explication plausible des raisons pour lesquelles il existe différents niveaux de résistance au virus dans différentes populations", a déclaré le Dr Thomas Scriba, immunologiste et directeur adjoint de l'Initiative sud-africaine pour un vaccin contre la tuberculose.

D'autres sont plus sceptiques.

"Toutes les autres régions ont été exposées aux coronavirus, ont des pauvres et des bidonvilles et ont reçu la vaccination BCG", a déclaré le Dr Humphrey Karamagi, chef d'équipe pour les données et les analyses au bureau Afrique de l'OMS. "Nous examinons très probablement un mélange de facteurs multiples travaillant ensemble – et non une solution miracle."

Pour le Dr Sam Agatre Okuonzi, de l'hôpital régional de référence d'Arua en Ouganda, les prédictions apocalyptiques reposaient sur des préjugés bien ancrés, notamment sur le fait que le continent est sujet aux maladies.

"Covid-19 a brisé de nombreux préjugés sur la maladie en général mais aussi sur l'Afrique", a-t-il déclaré lors du briefing de jeudi. "La gravité de la pandémie ne s'est pas déroulée conformément aux prévisions scandaleuses."

Grégoire

Grégoire

38 ans, séparé et papa d’un petit garçon nommé Nathan je suis un journaliste de presse écrite, fortement orienté vers l’humain, l'économie et la Chine. Je suis titulaire de la carte de presse 109543, depuis 2008.

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