Des pèlerins arrivent à la Mecque en Arabie saoudite pour le deuxième haj de pandémie de coronavirus

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La MECQUE, ARABIE SAOUDITE (AFP) – Les pèlerins ont commencé à arriver dans la ville saoudienne de La Mecque samedi 17 juillet pour le deuxième haj réduit organisé pendant la pandémie de coronavirus, encerclant le site le plus saint de l'Islam en masques et sur des chemins socialement éloignés.

Le royaume n'autorise que 60 000 résidents entièrement vaccinés à participer, cherchant à répéter le succès de l'année dernière qui n'a vu aucune épidémie de virus au cours du rituel de cinq jours.

Le haj de cette année, avec des participants choisis par tirage au sort, est plus grand que la version murale mise en scène en 2020 mais considérablement plus petit qu'en temps normal, attisant le ressentiment parmi les musulmans à l'étranger qui sont à nouveau interdits.

Après avoir embarqué dans des bus pour la Grande Mosquée de La Mecque, les pèlerins ont commencé à effectuer le "tawaf", la circumambulation de la Kaaba, une grande structure cubique drapée de tissu noir brodé d'or, que les musulmans du monde entier prient.

Beaucoup portaient des parapluies pour se protéger de la chaleur torride de l'été.

"Toutes les trois heures, 6 000 personnes entrent pour effectuer le tawaf d'arrivée", a déclaré à l'AFP le porte-parole du ministère du hajj, Hisham al-Saeed. "Après le départ de chaque groupe, un processus de stérilisation est effectué au sanctuaire."

Billet d'or

Le haj, généralement l'un des plus grands rassemblements religieux annuels au monde avec quelque 2,5 millions de personnes participant en 2019, est l'un des cinq piliers de l'islam et doit être entrepris par tous les musulmans avec les moyens au moins une fois dans leur vie.

Il consiste en une série de rites religieux, commençant officiellement le dimanche, qui se déroulent sur cinq jours dans la ville la plus sainte de l'Islam et ses environs dans l'ouest de l'Arabie saoudite.

Parmi les élus cette année se trouvait Ameen, un entrepreneur pétrolier indien de 58 ans basé dans la ville orientale de Dammam, qui a été choisi pour le rituel avec sa femme et ses trois enfants adultes.

"Nous sommes ravis", a déclaré Ameen. "Tant de nos amis et parents ont été rejetés."

Comme les autres pays du Golfe, l'Arabie saoudite abrite d'importantes populations d'expatriés d'Asie du Sud, d'Extrême-Orient, d'Afrique et du Moyen-Orient.

"J'ai l'impression d'avoir gagné à la loterie", a déclaré le pharmacien égyptien Mohammed El Ether après avoir été sélectionné.

"C'est un moment spécial et inoubliable dans la vie. Je remercie Dieu de m'avoir accordé cette chance, d'être accepté parmi beaucoup de personnes qui ont postulé", a déclaré le joueur de 31 ans.

Dimanche, les pèlerins se rendront à Mina, à environ 5 km de la Grande Mosquée, avant le rite principal au mont Arafat, où l'on pense que le prophète Mahomet a prononcé son dernier sermon.

« Restreindre l'exposition »

Choisi parmi plus de 558 000 candidats via un système de vérification en ligne, l'événement est réservé à ceux qui ont été entièrement vaccinés et sont âgés de 18 à 65 ans sans maladie chronique, selon le ministère du haj.

L'expérience de certaines femmes présentes a été renforcée par le fait qu'elles ne sont plus obligées d'être sous la surveillance d'un homme – une stipulation abandonnée il y a plus de 18 mois.

"Tant de femmes vont aussi avec moi, donc je suis très fier que nous soyons désormais indépendants (et) nous n'avons pas besoin de mahram (tuteur masculin)", a déclaré le pèlerin Bushra Ali Shah, un résident pakistanais de Djeddah.

Le ministère du haj a déclaré qu'il travaillait sur les "plus hauts niveaux de précautions sanitaires" à la lumière de la pandémie et de l'émergence de nouvelles variantes.

Des employés municipaux nettoient autour de la Kaaba, le sanctuaire le plus saint de l'Islam, au début de la saison du haj, le 17 juillet 2021. PHOTO : AFP

Les pèlerins sont divisés en groupes de seulement 20 "pour limiter toute exposition à ces 20 personnes, limitant ainsi la propagation de l'infection", a déclaré le sous-secrétaire du ministère Mohammad al-Bijawi aux médias officiels.

L'Arabie saoudite a enregistré jusqu'à présent plus de 507 000 infections à coronavirus, dont plus de 8 000 décès.

Quelque 20 millions de doses de vaccins ont été administrées dans le pays de plus de 34 millions de personnes.

Le haj s'est déroulé l'année dernière à la plus petite échelle de l'histoire moderne. Les autorités ont initialement déclaré que seulement 1 000 pèlerins seraient autorisés, bien que les médias locaux aient indiqué que jusqu'à 10 000 y ont finalement participé.

Aucune infection n'a été signalée car les autorités ont mis en place plusieurs établissements de santé, des cliniques mobiles et des ambulances pour accueillir les pèlerins, qui ont été emmenés sur les sites religieux en petits lots.

'Le plus grand défi'

Les années normales, le pèlerinage rassemble de grandes foules dans des sites religieux encombrés, mais même les événements à échelle réduite de cette année sont considérés comme un mécanisme potentiel de contagion.

L'année dernière, les fidèles ont reçu des kits d'agrément comprenant des cailloux stérilisés pour le rituel de "lapidation de Satan", des désinfectants, des masques, un tapis de prière et l'ihram, un vêtement de haj blanc traditionnel sans couture, fabriqué à partir d'un matériau résistant aux bactéries.

L'accueil du haj est une question de prestige pour les dirigeants saoudiens, pour qui la garde des sites les plus saints de l'Islam est leur source la plus puissante de légitimité politique.

Mais l'interdiction des pèlerins d'outre-mer a causé une profonde déception parmi les musulmans du monde entier, qui économisent généralement pendant des années pour participer.

Le ministère du haj a reçu sur Twitter des questions angoissées de candidats rejetés au sujet de la loterie gouvernementale étroitement contrôlée.

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