Covid-19 brise les rêves de haj des pèlerins plus âgés

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LE CAIRE (AFP) – Mme Samia Ahmed a économisé pendant 16 ans, mais, comme de nombreux musulmans plus âgés, elle craint que les nouvelles restrictions liées au Covid-19 ne l'empêchent de faire le pèlerinage du haj.

Pour la deuxième année consécutive, l'Arabie saoudite a limité le haj annuel à un nombre limité de résidents, à l'exclusion des millions d'étrangers qui affluent habituellement à La Mecque pour le rite que tout musulman valide est obligé d'accomplir au moins une fois.

Avec son âge avancé et sa santé en déclin, Mme Ahmed, une Égyptienne de 68 ans, a pleuré pendant des jours lorsque des restrictions ont été annoncées l'année dernière, des mois après le début de la pandémie de coronavirus.

"J'avais payé l'agence de voyage et j'avais vraiment commencé à tout préparer", a déclaré le fonctionnaire à la retraite.

Le haj est largement considéré comme le point culminant de la vie religieuse musulmane, rassemblant les fidèles avec des millions d'autres croyants pour remplir une obligation spirituelle sur les sites les plus saints de l'Islam.

Les pèlerins feront chacun sept fois le tour de la Kaaba – le point focal de l'Islam, passeront une nuit dans une plaine entre Mina et Arafat, et lapideront symboliquement le diable en jetant des pierres sur trois piliers, entre autres rites.

"J'aimerais tellement faire le haj avant de mourir. Je ne sais pas si je serai en vie l'année prochaine", a-t-elle sangloté en serrant le chapelet musulman bleu.

« Aller à la rencontre de Dieu »

Alors que les nantis peuvent faire le haj avec style en logeant dans des hôtels de luxe à La Mecque, dans les pays pauvres, les fidèles attendent des années et font de lourds sacrifices pour devenir l'un des quelque 2,5 millions de pèlerins qui participent une année normale.

Mais, l'année dernière, quelques mois seulement après que la pandémie a rendu impossible les événements à grande échelle, seuls 10 000 habitants d'Arabie saoudite ont pu faire le voyage vers la ville la plus sainte de l'Islam, à l'ouest du royaume.

Cette année, le royaume du Golfe a étendu le pèlerinage à 60 000 habitants, qui doivent être âgés de 18 à 65 ans, vaccinés contre le coronavirus et ne souffrant d'aucune maladie chronique.

Cela exclut les goûts de Mme Ahmed, même si elle a payé 100 000 livres égyptiennes (8 612 $ S) pour garantir sa place.

"Mes chances sont maintenant minces, car ils choisiront à l'avenir des pèlerins plus jeunes et en meilleure santé", a déclaré la grand-mère, qui souffre de diabète et d'hypertension.

Mme Amina Gaafar, une assistante sociale égyptienne à la retraite de 58 ans, économise depuis 30 ans pour "aller à la rencontre de Dieu", mais avec l'arrivée imminente d'une arthroplastie du genou, ses jours de voyage sont peut-être terminés.

"Je suis enfin prête financièrement, et maintenant c'est le coronavirus qui m'arrête", a-t-elle déclaré, craignant que ses fonds durement gagnés ne soient gaspillés dans les dépenses quotidiennes.

"J'ai peur qu'un jour je ne puisse plus du tout faire le haj, à cause de ma mauvaise santé", a-t-elle dit à travers les larmes, enveloppée dans une longue robe abaya, la béquille appuyée contre le mur.

Le propriétaire de l'agence de voyages du Caire, Mohammed Essam, affirme que les deux tiers des personnes qu'il réserve pour le haj ont plus de 60 ans.

Cette année, beaucoup ont exprimé leur "tristesse, frustration et colère", a-t-il déclaré.

"En général, la plupart des pèlerins du monde entier sont des personnes âgées. Les gens commencent à penser au haj quand ils ont de l'argent de côté", a-t-il déclaré à l'AFP dans son bureau, orné de photos de la Grande Mosquée de La Mecque.

« Nous comptons sur Dieu »

Les fidèles de pays asiatiques peuplés comme l'Indonésie, la Malaisie et le Pakistan représentent une grande partie des participants au haj, et beaucoup attendent des années pour arriver en tête de la file d'attente pour avoir la chance de faire le voyage.

Désespéré de se rendre à La Mecque, Muhammad Saleem Butt de la ville pakistanaise de Rawalpindi a reporté le traitement d'une maladie du foie, seulement pour que la pandémie bouleverse ses plans.

"Plus tôt dans ma vie, je n'avais pas d'argent", a déclaré le commerçant de 73 ans. "Mais depuis quelques années, j'ai les ressources et mes enfants sont mariés. Maintenant, ma santé se dégrade, le médecin m'a recommandé une opération."

Il garde encore l'espoir d'y aller l'année prochaine.

Mme Jumina, une femme indonésienne de 65 ans, économise pour le haj depuis une décennie en gérant une petite boutique hors de chez elle. Sa famille s'apprêtait à fêter son départ.

"Je suis très déçue car j'avais tout préparé pour le voyage", a-t-elle déclaré à l'AFP, notamment en prenant deux doses du vaccin Covid-19.

"Si je suis encore en assez bonne santé pour y aller la prochaine fois, j'irai. Nous comptons sur Dieu."

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