Alors que les terres gelées brûlent, la Sibérie tremble face aux menaces de durabilité

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MAGARAS, RUSSIE (NYTIMES) – Pour la troisième année consécutive, les habitants du nord-est de la Sibérie sont sous le choc des pires incendies de forêt dont ils se souviennent, et beaucoup se sentent impuissants, en colère et seuls.

Ils supportent les hivers les plus froids en dehors de l'Antarctique sans se plaindre. Mais ces dernières années, les températures estivales dans l'Arctique russe ont atteint 100 degrés Fahrenheit (37,8 degrés C), alimentant d'énormes incendies qui font fondre ce qui était autrefois un sol gelé en permanence.

L'année dernière, des incendies de forêt ont brûlé plus de 60 000 milles carrés (155 399 km2) de forêt et de toundra. Cette année, plus de 30 000 milles carrés ont déjà brûlé en Russie, la région n'ayant connu que deux semaines de pic de la saison des incendies.

Les scientifiques disent que les incendies ont été rendus possibles par la chaleur estivale extraordinaire de ces dernières années dans le nord de la Sibérie, qui s'est réchauffé plus rapidement que n'importe quelle autre partie du monde. Et l'impact peut se faire sentir loin de la Sibérie.

Les incendies pourraient potentiellement accélérer le changement climatique en libérant d'énormes quantités de gaz à effet de serre et en détruisant les vastes forêts boréales de la Russie, qui absorbent le carbone de l'atmosphère.

L'année dernière, les incendies record dans la région sibérienne reculée de Yakoutie ont libéré à peu près autant de dioxyde de carbone que toute la consommation de carburant au Mexique en 2018, selon le scientifique senior Mark Parrington du Copernicus Atmosphere Monitoring Service à Reading, en Angleterre.

La vie ici tourne autour de la forêt du nord, connue sous le nom de taïga. C'est la source de baies, de champignons, de viande, de bois et de bois de chauffage. Lorsqu'il brûle, le pergélisol sous-jacent dégèle plus rapidement, transformant les bois luxuriants en marécages impénétrables.

Les scientifiques disent que les incendies se sont accélérés à un rythme extraordinaire au cours des trois dernières années, menaçant la durabilité de l'écosystème de la taïga.

« Si nous n'avons pas de forêt, nous n'avons pas de vie », a déclaré Maria Nogovitsina, une habitante de Magaras.

Quatre jours de voyage en Yakoutie ce mois-ci ont révélé un sentiment quasi universel que le gouvernement russe ne comprenait pas le sort de la population. Plutôt que d'accepter les explications officielles selon lesquelles le changement climatique est à blâmer, beaucoup répètent les théories du complot, parmi lesquelles les incendies ont été allumés par des fonctionnaires véreux ou des hommes d'affaires dans l'espoir d'en tirer profit.

Pendant des années, le président Vladimir Poutine a rejeté le fait que les humains portent la responsabilité du réchauffement climatique. Mais le mois dernier, j'ai lancé un nouveau message dans une émission téléphonique, avertissant que le dégel du pergélisol pourrait avoir des "conséquences sociales et économiques très graves".

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