Près d’un million d’enfants laissés au Venezuela par les parents qui émigrent

Près d’un million d’enfants laissés au Venezuela par les parents qui émigrent

MARACAIBO, VENEZUELA (NYTIMES) – Dans leurs dernières minutes ensemble, Jean Carlos, 8 ans, a tenu la main de sa mère comme une ancre et a promis de « prendre de profondes respirations » pour ne pas pleurer. Sa sœur, Crisol, 10 ans, s’est cachée avec colère dans la cuisine. Son frère, Cristian, 12 ans, a traîné une valise bleue dans la cour.

Passé la porte de la famille, Mme Aura Fernandez, 38 ans, mère célibataire de 10 enfants, a battu une montée de larmes. Son bus a roulé sur la route. Puis elle a embrassé ses enfants, est montée à bord et a disparu.

« Je t’aime », a-t-elle dit juste avant de partir. « Étudiez bien. »

Sept ans après l’effondrement de l’économie, la crise des migrants au Venezuela est devenue l’une des plus importantes au monde. Des millions de personnes sont déjà parties. D’ici la fin de 2020, on estime que 6,5 millions de personnes auront fui, selon l’agence des Nations unies pour les réfugiés – un chiffre rarement, voire jamais, observé en dehors de la guerre.

Mais à l’intérieur de ces données se cache un phénomène surprenant. Les mères et les pères du Venezuela, déterminés à trouver du travail, de la nourriture et des médicaments, laissent des centaines de milliers d’enfants aux soins de grands-parents, de tantes, d’oncles et même de frères et sœurs qui ont à peine passé la puberté eux-mêmes.

De nombreux parents ne veulent pas faire subir à leurs enfants le bouleversement épuisant et parfois très dangereux du déplacement. D’autres ne peuvent tout simplement pas se permettre de les emmener.

L’exode est si important qu’il remodèle le concept même d’enfance au Venezuela, envoyant les élèves de l’école primaire dans les rues pour travailler – et laissant beaucoup d’entre eux exposés au tourbillon d’acteurs abusifs qui ont comblé le vide laissé par l’effondrement de l’État vénézuélien, y compris les trafiquants de sexe et les groupes armés.

Selon une évaluation réalisée par l’organisation d’aide Cecodap, basée à Caracas, et la société de sondage Datanalisis, les parents migrants ont laissé derrière eux près d’un million d’enfants.

« On grandit vite », a déclaré la nièce de Mme Fernandez, Silvany, une fillette de 9 ans aux cheveux longs et à la voix rauque. Sa mère est partie travailler en Colombie en octobre.

Depuis lors, Silvany et ses cousins sont restés chez ses grands-parents malades. Et la quatrième a assumé de nombreuses responsabilités pour son petit frère, Samuel, 1 an, en le nourrissant et en le berçant la nuit.

« Je suis sa soeur », dit-elle, « mais en réalité, je suis la nounou. »

Silvany Vargas prend soin de son petit frère, Samuel, dans sa maison de Maracaibo, au Venezuela, le 18 janvier 2020. PHOTO : NYTIMES

Dans de rares cas, les enfants sont passés de grands-parents à cousins ou à voisins, chaque gardien migrant ou disparaissant, jusqu’à ce que les jeunes se retrouvent enfin seuls.

« C’est un phénomène qui va changer le visage de notre société », a déclaré M. Abel Saraiba, psychologue au Cecodap, qui fournit des conseils aux enfants vénézuéliens. Ces séparations, a-t-il ajouté, ont le potentiel d’affaiblir la génération même qui est censée un jour reconstruire un Venezuela meurtri.

Ces départs sont le fait d’organisations communautaires écrasantes, dont beaucoup ont vu leurs donateurs – des familles des classes moyennes et supérieures – fuir le pays au moment où ils en avaient le plus besoin.

L’arrivée du nouveau coronavirus au Venezuela a isolé davantage ces enfants. Pour combattre la propagation, le président Nicolas Maduro a annoncé un verrouillage dans tout le pays, en envoyant les militaires dans les rues pour faire appliquer les mesures.

Cet effort a coupé de nombreux jeunes de leurs enseignants et de leurs voisins, qui sont peut-être leur seul soutien. Dans le même temps, les frontières sont désormais fermées, coupant ces enfants du reste du monde et rendant impossible le retour de leurs parents, ou la venue de ces derniers pour les récupérer.

Ici, dans l’État de Zulia, où Mme Fernandez a laissé ses enfants en janvier, l’effondrement économique est particulièrement brutal. C’était autrefois le Texas du Venezuela : riche en pétrole et en bétail, fier de sa culture typiquement régionale et abritant une classe florissante de travailleurs du pétrole qui achetaient de belles voitures et prenaient des vacances coûteuses.

Aujourd’hui, elle est le théâtre de coupures de courant et d’emplois dont le salaire mensuel permet à peine d’acheter deux jours de riz.

Dans une large rue de la capitale de l’État, Maracaibo, se trouve un modeste bâtiment, peint en bleu, appelé Casa Hogar Carmela Valera.

C’est un pensionnat pour jeunes filles dans le besoin, dirigé par des religieuses joyeuses qui se faufilent dans ses couloirs ensoleillés avec de longues habitudes noires. Dans le passé, les étudiants venaient ici après la mort de leurs parents ou après avoir commencé à se droguer. Aujourd’hui, au moins la moitié de ses résidents ont un parent à l’étranger.

Les filles partagent une chambre couleur pêche, une cuisine, une chapelle, un petit mess et un patio avec un terrain de basket et une scène.


Sœur Wendy Khalil brille une lampe de poche pour aider les filles à voir lorsqu’elles se brossent les dents à la Casa Hogar Carmela Valera à Maracaibo, Venezuela, le 6 février 2020. PHOTO : NYTIMES

L’école a connu des temps meilleurs. Elle dispose de l’eau courante pendant une courte période, environ toutes les deux semaines, et les filles prennent des douches, font la cuisine et tirent la chasse d’eau en utilisant l’eau qu’elles économisent dans tous les récipients qu’elles peuvent trouver. Ils n’ont pas d’ampoules pour l’une de leurs deux salles de bains, ce qui signifie qu’ils se brossent les dents sur des sols glissants dans l’obscurité.

Sœur Wendy Khalil, 39 ans, a déclaré que le foyer est désespéré pour tout : antibiotiques, shampoing, papier toilette, légumes, réservoirs d’eau.

Mais son plus grand souci est d’assurer un certain degré de normalité à ses protégés, en les tenant occupés avec leurs devoirs et les soirées cinéma occasionnelles, afin qu’ils n’aient pas le temps de penser à autre chose.

« Dites non à la dépression », lit-on sur l’un des panneaux du patio. L’année dernière, une des étudiantes s’est enfermée dans la salle de bain et a menacé de se suicider après que ses parents aient quitté le pays.

Un jour du mois dernier, les filles se sont réveillées juste après l’aube, se sont brossées les cheveux et se sont rendues à la chapelle, où un prêtre les a conduites dans une prière passionnée, accompagnées d’une religieuse à la guitare.

Plus tard, dans le patio, les filles ont joué Cendrillon et ont dansé sur des chansons pop. Puis une prise de bec a éclaté entre une petite fille de 7 ans dont la mère était partie la veille de Noël et Ana, 10 ans, dont les boucles noires tremblaient en parlant.

« Ta mère t’a abandonné », se moque Ana. « Ma mère ne m’a pas abandonnée ! » s’écrie la plus jeune. Ana s’est ensuite sentie mal. En tant qu’étudiante plus âgée, elle grimpe parfois dans le lit la nuit avec les plus petits, les réconfortant alors qu’ils pleurent.

« Il n’y avait pas de nourriture dans ma maison », lui disent-ils, « nous vivons une période de crise », dit Ana. « Personne » ne lui a expliqué l’effondrement du pays, a-t-elle dit. « Je l’ai réalisé par moi-même. »

Le lendemain du départ de Mme Fernandez, son fils Jean Carlos a apporté en classe son carnet de notes bien usé. Plusieurs de ses enfants ont été des étudiants remarquables, a-t-elle dit, en particulier Jean Carlos, un aspirant médecin qui a commencé à lire vers l’âge de 3 ans.

Depuis son départ, cependant, certains d’entre eux ont régressé de manière significative, en particulier Crisol, qui avait appris puis soudainement oublié ses tables de multiplication.

À l’école, Jean Carlos fixait la phrase au tableau, que les élèves étaient censés copier jusqu’à ce qu’ils aient rempli une page de leurs livres.

« La table appartient à maman », disait la phrase. « La table appartient à maman », a-t-il écrit. « La table appartient à -« , écrit-il ensuite. « La table appartient à -« , a-t-il essayé à nouveau, puis à nouveau. Il ne pouvait pas continuer.

Grégoire

Grégoire

38 ans, séparé et papa d’un petit garçon nommé Nathan je suis un journaliste de presse écrite, fortement orienté vers l’humain, l'économie et la Chine. Je suis titulaire de la carte de presse 109543, depuis 2008.

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